Peraturan yang membatasi layanan makan di gereja Oregon melanggar kebebasan beragama, kata gugatan

Bonus harian di Keluaran SGP 2020 – 2021.

(RNS) — Sebuah gereja di Oregon menggugat kota pesisir Brookings, dengan alasan bahwa sebuah peraturan yang membatasi program makan gereja bagi mereka yang tidak memiliki rumah melanggar haknya atas kebebasan beragama.

Gereja Episkopal St. Timothy dan Keuskupan Episkopal Oregon mengajukan gugatan terhadap kota itu pada Jumat (28 Januari) di Pengadilan Distrik AS Oregon.

“Kami telah melayani komunitas kami di sini selama beberapa dekade dan mengambil kekurangan di mana ada kebutuhan dan tidak ada orang lain yang masuk,” kata Pendeta James Bernard Lindley, vikaris St Timothy, dalam sebuah pernyataan dari keuskupan. “Kami tidak berniat untuk berhenti sekarang dan kami siap untuk berpegang teguh pada keyakinan kami. Kami tidak akan meninggalkan orang-orang Brookings yang membutuhkan bantuan kami, bahkan ketika kami sedang diancam.”

Ia mengklaim bahwa ordonansi – yang membatasi gereja untuk menawarkan makanan gratis hanya dua kali seminggu – mengganggu keyakinan mendasar gereja tentang “memberi makan yang lapar, merawat yang sakit, dan melindungi para tunawisma.”

St. Timothy’s telah menyajikan makanan empat hari seminggu, Jumat sampai Senin, sehingga bersama dengan gereja-gereja terdekat lainnya yang menawarkan makanan, orang-orang dapat “memiliki akses ke setidaknya satu makanan panas dan bergizi setiap hari dalam seminggu,” menurut gugatan. Membatasi layanan makannya akan menghambat itu, kata gugatan itu.

Dengan mengadopsi tindakan tersebut, kota tersebut melanggar Amandemen Pertama dan ke-14 dari Konstitusi AS, klaim gugatan tersebut, “karena mencegah mereka dari mengekspresikan iman Kristen mereka melalui program makan, dan dari menawarkan persekutuan Kristen kepada pengunjung yang hadir, lebih dari dua hari per minggu.”

Keuskupan dan gereja meminta pengadilan federal untuk menyatakan peraturan itu tidak sah dan sedang mencari perintah permanen untuk menghentikan kota dari menegakkan tindakan itu, yang mulai berlaku Rabu. Manajer Kota Brookings Janell Howard mengatakan dia belum melihat gugatan itu, tetapi menambahkan bahwa kota itu tidak mengomentari tuntutan hukum yang tertunda atau aktif.

Pendeta James Bernard Lindley di Gereja Episkopal St. Timothy di Brookings, Oregon.  Foto milik Keuskupan Episkopal Oregon

Pendeta James Bernard Lindley di Gereja Episkopal St. Timothy di Brookings, Oregon. Foto oleh Alli Gannett/Keuskupan Episkopal Oregon

Dewan Kota Brookings menyetujui peraturan tersebut pada bulan Oktober setelah keluhan dari penduduk yang tinggal di dekat gereja yang memiliki pelayanan makan, Oregon Public Broadcasting melaporkan.

Selama beberapa dekade, St. Timothy’s telah menawarkan klinik kesehatan, memberikan vaksin, menawarkan kamar mandi dan akses internet dan menciptakan ruang bagi bank makanan untuk menyediakan makanan gratis kepada tetangga, menurut gugatan itu.

Kebutuhan meningkat selama pandemi COVID-19 dan gereja mengembangkan program makannya ketika gereja-gereja lain di daerah itu menangguhkan program mereka, kata gugatan itu. Gereja juga menawarkan tempat parkirnya kepada warga yang membutuhkan tempat yang aman untuk tidur di kendaraan mereka.

Gugatan itu mencatat bahwa kota itu menerima petisi pada April 2021 dari sekitar 30 penduduk yang mengatakan makanan gratis itu menarik “gelandangan atau tidak diinginkan.” Kota menanggapi dengan meminta gereja-gereja lokal untuk mengajukan izin penggunaan bersyarat untuk menyediakan “layanan makanan yang baik hati,” menetapkan bahwa izin hanya akan mengizinkan dua kali makan per minggu.

Layanan makan amal diperlakukan seperti restoran ketika diberikan lisensi dari Otoritas Kesehatan Oregon, Oregon Public Broadcasting melaporkan.

Restoran tidak diizinkan beroperasi di zona perumahan, menurut Kode Kota Brookings, dan gereja-gereja di Brookings berada di zona perumahan, menurut kantor berita.

Namun, gereja dan keuskupan tetap berdiri tegak.

“Umat paroki St. Timothy sedang mematuhi ajaran Yesus ketika mereka menyediakan makanan dan perawatan medis untuk komunitas mereka,” kata Pendeta Diana Akiyama, uskup dari Keuskupan Episkopal Oregon, dalam pernyataannya. “Memberikan keramahan kepada semua orang yang memasuki St. Timothy untuk mencari bantuan merupakan bagian integral dari keyakinan kami.”