Sebuah sekolah dewa melangkah untuk memerangi epidemi HIV di Selatan

Promo menarik pada undian Data SGP 2020 – 2021.

(Interfaith America) — Sebagai seorang gadis yang tumbuh di Dallas, Allison Mathews menghabiskan banyak waktu di gereja-gereja Katolik. Paroki-paroki bersejarah yang disebut keluarganya sebagai rumahnya didominasi oleh jemaat kulit hitam, dan orang tuanya, keduanya menteri musik, mendirikan sebuah konferensi nasional yang menarik 1.000 umat Katolik kulit hitam ke Texas setiap tahun.

Disebut “Ledakan Persatuan,” acara tersebut merupakan tempat pemberdayaan bagi umat Katolik kulit hitam untuk berdoa, bernyanyi, dan merayakan banyak hadiah yang mereka bawa ke gereja.

Belakangan, Mathews memperhatikan bahwa tidak semua orang merasa bersatu atau dirayakan. Ketika orang-orang yang dia cintai mengaku sebagai gay, dia melihat mereka berjuang. Di dalam komunitas yang pernah memeluk mereka, beberapa merasa dijauhi. Mathews frustrasi — dan penasaran.

“Saya mulai mengajukan pertanyaan-pertanyaan ini: Mengapa kita memiliki begitu banyak stigma terhadap menjadi gay di gereja Hitam?” kata Mathews.


TERKAIT: Di tengah eksodus Hitam, kaum muda Katolik mendorong gereja untuk mengatasi rasisme


Di sekolah pascasarjana, dia mengubah rasa ingin tahunya menjadi proyek penelitian. “Saya mulai mewawancarai pria kulit hitam tentang pengalaman mereka ditekan untuk menjadi maskulin,” tentang rasisme di ruang yang mendukung gay, dan tentang penyakit yang menyerang pria kulit hitam dalam jumlah yang tidak proporsional: HIV/AIDS.

Allison Mathews.  Foto milik WFU

Allison Mathews. Foto milik WFU

“Bagaimana mungkin kita sekarat karena sesuatu yang sangat bisa dicegah? HIV benar-benar merupakan gejala dari isu stigma yang lebih besar, diskriminasi rasial, homofobia, dan kebencian terhadap wanita,” kata Mathews. “Aku benar-benar bersemangat tentang itu.”

Dia mengikuti hasratnya untuk melawan stigma dan meningkatkan kesadaran tentang terobosan pengobatan HIV/AIDS, bekerja di rumah sakit, uji klinis dan dengan para pemimpin agama.

Mathews sekarang memimpin pusat perintis yang didedikasikan untuk memerangi HIV/AIDS di Selatan, pusat epidemi yang menghancurkan — dan dapat dicegah —. Pada tahun 2019, Pusat Pengendalian dan Pencegahan Penyakit melaporkan bahwa negara bagian Selatan menyumbang lebih dari setengah dari hampir 40.000 kasus baru di Amerika Serikat. Selatan memiliki proporsi diagnosis HIV baru yang lebih besar (52%) daripada gabungan semua wilayah lainnya.

Programnya ditempatkan di sekolah teologi — Sekolah Keilahian Universitas Wake Forest di Winston-Salem, Carolina Utara. Pusat Koordinasi Iman COMPASS Gilead ada bagian dari $100 juta, upaya multi-cabang untuk menurunkan tingkat infeksi HIV dan menghilangkan stigma penyakit di seluruh Amerika Selatan. Ini diluncurkan tahun lalu dengan hibah $ 5 juta dari Gilead Sciences.

Shonda Jones, seorang profesor yang merupakan penyelidik utama proyek tersebut, duduk ketika gagasan itu terbentuk: “Gilead menyatukan tim yang kuat dari para pemimpin dan aktivis agama kulit hitam untuk membicarakan tentang bagaimana menangani HIV secara terkoordinasi dalam Selatan. Saat itulah ide tentang pusat koordinasi agama muncul.”

Shonda Jones.  Foto milik WFU

Shonda Jones. Foto milik WFU

Jones membawa pengalaman mendalam di persimpangan iman dan kesehatan masyarakat. Dia mulai bekerja dengan jaringan antaragama dan keluarga yang terkena dampak HIV dan AIDS saat menjadi siswa sekolah agama di Texas Christian University pada awal 1990-an.

Pada hari-hari awal, “rasanya tidak nyata,” katanya. “Saya ingat pergi ke rumah sakit dan mengunjungi dan ada pita peringatan di sekitar pintu. Anda harus menggandakan sarung tangan dan mengenakan perlengkapan kepala. Ada begitu banyak ketidaktahuan bahkan di komunitas medis tentang virus. Seolah-olah Anda pergi ke ruang yang terkontaminasi ini. ”

Pada waktunya, Jones membantu membentuk tim perawatan untuk memotong stigma — dan menunjukkan cinta. “Kami membawa makanan, duduk di samping tempat tidur pasien,” kata Jones. “Mendukung keluarga melalui doa, kami melatih mereka untuk membangun kapasitas mereka untuk menawarkan perawatan semacam itu, membantu dengan obat-obatan, hal-hal seperti itu.”

Jones dan Mathews telah melihat bagaimana agama dapat melanggengkan stigma dan rasa sakit, tetapi mereka percaya bahwa agama juga dapat menjadi bagian dari solusi.

“Para pemimpin agama memiliki warisan panjang advokasi keadilan sosial dalam memperjuangkan hak asasi manusia, tetapi kami juga harus mendorong mereka pada HIV, sayangnya, karena selama 40 tahun terakhir banyak pemimpin agama yang bungkam,” kata Mathews. “Ketika penyakit ini didestigmatisasi, orang lebih cenderung mencari informasi, mendapatkan dukungan, dan mengakses perawatan yang memperpanjang hidup. “Kami hanya fokus pada persimpangan HIV dan iman.”

Pusatnya mendanai proyek di lembaga keagamaan, seperti jaringan gereja Atlanta yang setiap tahun melatih ratusan pemimpin agama untuk berbicara tentang HIV di komunitas mereka; perguruan tinggi dan universitas kulit hitam secara historis; dan organisasi lintas agama. (IFYC, organisasi tempat saya bekerja, adalah penerima hibah; dana tersebut mendukung upaya berbasis kampus untuk menghilangkan stigma HIV dan AIDS.)

Pandemi COVID-19, serta meningkatnya jumlah orang yang tidak berafiliasi dengan agama apa pun, “mengharuskan para pemimpin agama untuk berpikir di luar tembok gereja,” kata Mathews. Proyek Wake Forest bermitra dengan Lil Nas Xyang telah menggunakan musik — dan selebriti — untuk membongkar stigma HIV.

Jonatan Lee Walton.  Foto milik WFU

Jonatan Lee Walton. Foto milik WFU

Dekan Divinity School di Wake Forest, Jonathan Lee Walton, mengatakan bahwa inisiatif COMPASS/Gilead sangat sesuai dengan prioritas institusi.

“Kami selalu memperhatikan kesehatan dengan sangat serius di sini,” kata Walton, “karena kami memahami bahwa penyakit itu bersifat fisik dan sosial. Sakit itu jasmani dan rohani. Dan melatih para pemuka agama yang tahu bagaimana berdoa bersama keluarga adalah satu hal, itu kompetensi penting, tetapi kami juga memahami pentingnya melatih para pemimpin agama yang memiliki kesadaran akan determinan sosial kesehatan yang baik.”

“Saya suka mengatakan, menarik bayi Musa keluar dari Sungai Nil adalah satu hal,” tambah Walton. “Ini hal lain untuk memahami mengapa begitu banyak bayi Musa ditempatkan di Sungai Nil sejak awal.”

Sekitar 1 dari 5 lulusannya melanjutkan ke peran kapelan, banyak di rumah sakit, kata Walton. Dia berkomitmen untuk lulus dengan bijaksana, “pemimpin agama terlatih yang tidak menjajakan teologi beracun,” katanya, dan untuk memastikan Wake Forest School of Divinity School adalah pemimpin dalam menunjukkan bagaimana para pemimpin agama dapat membantu mengatasi krisis kesehatan masyarakat, termasuk epidemi HIV/AIDS yang menghancurkan di Selatan.

“Tidak ada lagi yang seperti ini,” kata Jones. “Kami bisa bermimpi besar dan berimajinasi, jadi kami berterima kasih atas dukungan itu.

Artikel ini pertama kali muncul di Interfaith America dan diterbitkan ulang atas izin Interfaith Youth Core.